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El principal objeto de estudiar a los niños en distintas culturas es obtener alguna perspectiva sobre lo que podría ser la mejor manera de criar a los bebés de nuestra especie. Todos ellos nacen con las mismas necesidades: alimentación, abrigo, limpieza y atención. Sólo varía la manera en que los padres realizan esas tareas. Es posible que, cualquiera que sea el método, el bebé crezca perfectamente bien. Después de todo, los niños son increíblemente adaptables a aquello que el ambiente les echa. Todos los que ahora somos adultos hemos sobrevivido, obviamente, a nuestros años infantiles. Aun así, qué comen los bebés, cómo se alimentan, cómo duermen y cómo son manejados, todo eso afectará su desarrollo físico y psicológico. En capítulos anteriores me referí al apego y al vínculo, a los estudios de pequeños primates humanos y no humanos que demuestran una relación fisiológica entre el alejamiento de la madre y un aumento en las hormonas del estrés, junto con una depresión del sistema inmunológico. Si el bebé puede ser fisiológicamente afectado como resultado del alejamiento de la madre durante el día, también puede haber efectos poderosos si es separado durante la noche. Desde el punto de vista del bebé, ¿hay alguna diferencia entre dormir solo o con un progenitor?

EL DOCTOR SUEÑO.

Para responder a estas preguntas, Jim McKenna recurrió a las investigaciones de expertos en fisiología, neurología infantil y sueño humano. Lo más importante es que controló con monitores la danza nocturna de madres dormidas con sus bebés. Su trabajo experimental sobre el sueño en compañía se inició en 1984, cuando cruzó la primera puerta abierta del Departamento de Pediatría, en la Universidad de California, y llenó de preguntas los oídos del doctor Claibourne Dungy, pediatra.
"Mi principal ventaja es que no tenía miedo de parecer un imbécil o de preguntar", cuenta McKenna. Dungy reunió rápidamente "a cuatro personas de bata blanca que me miraron escépticamente". Una de ellos era la doctora Sarah Mosko, psicobióloga y psicóloga clínica; lo mejor en su haber era su experiencia en el manejo del polisomnógrafo, un polígrafo para controlar a las personas dormidas. Estaba preparada para ayudar a McKenna a establecer una situación experimental que indicara la diferencia, si la había, entre los bebés solitarios y los que dormían acompañados. Tenían pocas investigaciones en qué basarse; hasta entonces todos los estudios del sueño infantil se habían realizado 39 con bebés que dormían solos, como si ésa fuera la norma. Por eso tuvieron que innovar con un protocolo experimental con el cual fuera posible poner a prueba su hipótesis.

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